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Thierry Allain: «Les tourments de la vierge. La ville maritime d’Enkhuizen face au déclin (vers 1680-vers 1780)» (thèse)

Titre

« Les tourments de la vierge. La ville maritime d’Enkhuizen face au déclin (vers 1680-vers 1780) ». Deux volumes, 651 pages (annexes comprises)

Environnement académique

Thèse de doctorat soutenue par Thierry Allain le 04 mai 2007 devant l’université Paris I Panthéon-Sorbonne (mention très honorable avec les félicitations du jury à l’unanimité). Cette thèse a reçu la mention spéciale du jury à l’occasion de la première édition du Prix Etienne Baluze, en novembre 2007.

Composition du jury :

  • M. Alain Cabantous (Université de Paris I, directeur de thèse)
  • M. Willem Th. M. Frijhoff (Vrije Universiteit, Amsterdam, directeur de thèse)
  • M. Maarten Prak (Université d’Utrecht)
  • M. Philippe Guignet (Université de Lille III)

Résumé de la thèse

L’enquête a porté sur une ville maritime de Hollande du Nord nommée Enkhuizen. Située sur les rives de l’ancien Zuyderzee, elle n’en était pas moins considérée par les contemporains comme un port de front de mer. Cette cité avait connu un développement économique et démographique spectaculaire à partir du milieu du XVIe siècle, mais qui fut brutalement interrompu avant la fin du siècle suivant.

Cet effondrement a constitué l’objet de départ de l’étude. Phénomène identifié et source d’étonnement pour les historiens, le « déclin » d’Enkhuizen n’avait jamais été analysé en profondeur dans ses composantes et ses implications. Il ne s’agissait pas, néanmoins, d’écrire une monographie, ni de tourner le dos à  un certain nombre de concepts épistémologiques parmi les plus débattus entre chercheurs européens. Ainsi, la notion de « déclin » s’appliqua-t-elle vraiment à la situation de la ville au XVIIIe siècle ? Des processus controversés comme l’aristocratisation des régents ou la confessionnalisation des sociétés urbaines se déployèrent-ils à Enkhuizen ? Quels furent les liens entretenus par la conjoncture économique et sociale avec l’identité collective ? L’impact sur les représentations culturelles en cours dans cette ville maritime fut-il notable ?

Les bouleversements économiques, démographiques et sociaux affectèrent en profondeur la ville au XVIIIe siècle. Entre 1622 et 1795, le nombre d’habitants fut divisé par trois, surtout en raison d’un assèchement de l’immigration et du recul de la pêche du hareng. La composition de la société urbaine fut modifiée durablement. Les gens de mer et les travailleurs sans qualification ou en voie de paupérisation s’effacèrent au profit d’une moyenne bourgeoisie et surtout d’un patriciat de plus en plus riche. Le bouleversement de la carte confessionnelle, induit par le rétrécissement du marché du travail local et un solde migratoire négatif, eut un fort impact sur la cité. On a observé une accélération du cloisonnement intercommunautaire parallèlement à un apaisement des rapports de force entre catholiques et réformés.

Le déclassement d’Enkhuizen dans la hiérarchie des villes des Provinces-Unies, terme sans doute préférable à celui de déclin absolu et irrémédiable, se solda également par un bouleversement de la perception de la cité. Au désintérêt ou aux observations sans concession des étrangers et des voyageurs de passage, répondit une prise de conscience brutale de la situation des édiles. Cette remarquable lucidité se traduisit par un soutien ferme mais vain à des projets de redémarrage de l’économie maritime de la ville. La richesse et le prestige de la ville n’étaient pas vraiment remis en cause, puisque sa capacité à attirer les gens de savoir ou à renouveler son offre scolaire fut en effet largement préservée. Il apparaît en outre que la cité, bien que de taille insuffisante pour voir se développer théâtres ou salles de lectures, n’était pas déconnectée de la vie culturelle nationale.

L’émergence d’une mémoire civique est un phénomène marquant de l’histoire de la ville au XVIIIe siècle. La conscience de former une entité originale et de suivre un destin propre s’imposa en effet avec une force jusqu’alors inconnue. Des manifestations publiques d’attachement à la Maison des Orange, le rappel obsédant des faits d’armes glorieux du passé ou des campagnes miraculeuses de pêche du hareng surgirent brutalement sur la scène urbaine. Une identité collective complexe fut ainsi activement promue par le patriciat, à travers l’organisation de cérémonies publiques ou le soutien à la production littéraire. L’élite d’Enkhuizen entendait ainsi se rassurer face aux difficultés du moment mais également préserver son pouvoir. Les autres groupes urbains n’ayant joué qu’un rôle passif dans cette reconstruction identitaire, elle a probablement été favorisée et détournée in fine par un groupe restreint d’habitants d’Enkhuizen.

Enkhuizen au XVIIIe siècle nous offre une belle illustration des bouleversements ayant affecté un  certain nombre de villes moyennes et petites de l’Europe moderne. Fruit d’un travail de reconstruction mémorielle, l’identité de la communauté urbaine y apparaît ici dans toute son ambiguïté fondamentale.